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VSR – III. La Carretera del Norte

Siguiendo las indicaciones de un viajero esloveno al que conocí en Hanoi, los cuatro moteros nos dirigimos desde Sa Pa a la província de Ha Giang, en busca de la carretera de Đồng Văn, ciudad que da nombre al distrito más norteño de Vietnam. Los vietnamitas llaman a este lugar el “Polo Norte de Vietnam”.

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The gang, resting at the beginning of the infamous Muddy Road. Heading to Ha Giang Province.

Durante esta maravillosa ruta nos ocurrieron incontables anécdotas y momentos memorables. Alcanzamos de nuevo la ciudad de Pho Rang, una pequeña población en la que ya habíamos hecho posada unos días atrás en mitad de nuestro camino hacia Sa Pa.

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The incredible rice field patters and the saw-shaped mountains of Tam Son.

Unos hombres se sentaron en una de las mesas del antro en el que pedimos la sopa típica de vietnam, el Pho. Ellos, sin embargo, disponían de una placa de metal ardiente en mitad de la mesa y gozaban asando al instante sus pedacitos de carne de poltro bañadas en salsa. Como parece ser la costumbre, nos invitaron a los cuatro a comer hasta hartarnos y beber. Beber eso sí. ¡Y mucho! Dudu, que se sintió muy valiente, trató de emborrachar a los seis vietnamitas obligándoles a brindar con el típico aguardiente de arroz por Vietnam, Mexico y “Tay Ba Nha”.

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Such an amazing day we caught in the beautiful Northern Road.

Es muy particular la forma en la que se brinda en el Sureste Asiático. Se debe tomar todo el vasito de un trago. Immediatamente después, uno debe de dar la mano a todos con los que ha realizado el brindis. Hay varias maneras de dar la mano. Se da la mano derecha, y, mientras dure el apretón de manos, la mano izquierda se sitúa encima del brazo derecho según el respeto que se tiene hacia la persona con quien te saludas. Colocar la mano izquierda encima del hombro derecho significa respeto informal, como hacia alguien que desconoces por completo pero respetas por educación. Colocar la mano izquierda encima del codo derecho significa respeto mas cercano. Se realiza entre amigos. Es probablemente el saludo post-brindis más utilizado. Finalmente, se puede colocar la mano izquierda cubriendo parcialmente la mano derecha, que es con la que se realiza el apretón de manos. Ello significa alto respeto. Se da lugar entre familiares, sobretodo de los más jóvenes hacia los más ancianos.

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Sunshine through the clouds, rice terrace art, flower field, and the road. The awesome crazy road.

Efectivamente, aquella noche regresamos a nuestro hospedaje hartos de carne y alcohol. La madrugada siguiente nos topamos con una de las carreteras en peor estado que conocimos en el norte. El GPS la marcaba con el sugerente nombre de “Muddy Road”…

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Victorious Dudu. Chicken on board!

Tras aquella fangosa experiencia, alcanzamos Viet Quang, encrucijada con la carretera de la ciudad de Ha Giang. El día que partimos de Viet Quang hicimos una breve parada en mitad del camino para visitar un mercado con paredes y fachadas al más puro estilo soviético. En su interior pudimos encontrar todo tipo de bienes: pollos, cerdos, extraños peces en barreños, cientos de variedades de verduras, carnes y frutas…

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Ramon.

Y así, con un arrebato de locura, decidimos comprar un pollo. Un pollo vivo! La señora, que no podía parar de reír desde el instante en que nos vio, se dispuso a matarlo y desangrarlo. A lo que nos negamos. Lo llevaríamos con nosotros en una jaula de mimbre, a lomos de la “Black Mamba”, la moto de Dudu. Como iba a viajar con nosotros, aunque fuera breve, le pusimos nombre: Ramón. Aquella tarde, en Ha Giang, y tras pasearnos con él, una mujer se ofreció a degollarlo y prepararlo asado. Todavía hoy recordamos al valiente Ramón, que pasó a formar parte de nosotros.

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Crazy landscape. Just, natural beauty overload.

De noche, en Ha Giang la niebla se apoderó de la ciudad. Tuvimos la esperanza de que a la madrugada siguiente el clima mejorara, y estábamos determinados a salir. Pero fue tras unas decenas de quilometros que tuvimos que detenernos debido a la baja visibilidad. Así, pasamos una noche en la hermosa Tam Son, ciudad entre montañas.

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Some of the funny looking mountains on the Dong Van district.

La carretera que siguió al día siguiente fue, sin duda alguna, la mejor de todas las carreteras que hayamos tomado en nuestro viaje motociclero por el Sureste Asiático. Hay carreteras hermosas, pasos de montana bellos, y increíbles tramos de asfalto que se asoman por la ladera de vertiginosos precipicios… Pero nunca hubo, en este viaje, tramo comparable el de Tam Son – Đồng Văn – Niem Son. Las imágenes hablan por si solas.

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The Ba Na Yen river meandering across the jungle…

Bajando las montañas de Niem Son, la “Black Mamba” sufrió un pinchazo en mitad de la nada. Aquella noche tuvimos que pasarla en casa de una amable família que se ofreció a acogernos, aunque esta vez tuvimos que donar algo por la comida y la estancia. Los siguientes días fueron un verdadero reto a lo que respecta la conducción en moto por senderos off-road.

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Just awesome.

Una confusión nos llevo a dar un rodeo de varios cientos de quilometros, y, al adentrarnos en la provincia de Bac Kan, a la busqueda del lago Ba Be. Un sinfín de cruces sin indicaciones nos hicieron perder el rumbo varias veces y, en uno de aquellos momentos, Carla – que viajaba en la “Matraca”, una moto semiautomática – perdió el control de su moto tras un pronunciado y inanunciado bache y terminó por caer de un puente de un metro y medio de altura aproximada.

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It took as a while, but we managed to find the sneaky Ba Be Lake.

Sin embargo, todo terminó en un sobresalto sin más consecuencias. ¡Carla estava bien! Solamente un poco adolorida. Incluso la Matraca seguía andando sin demasiados problemas. Evidentemente, Carla debía descansar, pero ello implicaba que nos quedabamos sin un conductor… Así que Dolors tomó la iniciativa y subio a la Black Mamba, mientras que Dudu y Carla siguieron en la Matraca.Finalmente, tras dar vueltas y vueltas, alcanzamos el lago Ba Be ya de noche. Dormimos en una casa de madera ya agotados los cuatro y visitamos el lago a la madrugada siguiente.

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Dusk upon the magnificient Valley of Niem Son

Tras este extraordinario periplo por las carreteras del norte de Vietnam era hora de regresar a Hanoi. Carla estaba todavía extenuada por el accidente, con lo que tomó la sabia decisión de llegar a Hanoi en el autobús mientras que Dolors (Black Mamba), Dudu (Matraca) y un servidor (Bella Lola) nos íbamos a recorrer casi 250 km del tirón para alcanzar la capital aquella misma noche.

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Dolors, learning to rock and ride on the Bella Lola.

Y así termina el capítulo de esta increíble aventura, conduciendo enloquecidos por el tráfico de Hanoi en la noche, sin faros – pues estos alumbraban muy poco en comparación con las esquizofrénicas luces de los anuncios y los puestos de venta de las abarrotadas calles y carreteras de la ciudad -, Dolors había tomado la iniciativa y prácticamente era imposible seguirla mientras reía como poseída y aceleraba serpenteando entre Toyotas y Land Rovers; Dudu, con los ojos achinados y llorosos de la velocidad y la humareda que rezuma de los tubos de escape de autobuses, trailers y demás gigantes de la carretera, gritaba enloquecido mientras cruzábamos a todo gas el puente de Cầu Nhật Tân, ¡ya estamos en casa!

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Vietnam Sobre Ruedas – I. La “Bella Lola”

Hanoi es una ciudad de mucho bullicio. Decenas de miles de motos rugen y llenan de una grisácea humareda la atmósfera de las calles. Miles y más miles de personas recorren las calles a un ritmo frenético, los que conducen su scooter suelen ir pegados al teléfono móvil, mientras que el copiloto carga con todo tipo de bienes, des de bigas, colchones y muebles hasta cerdos de tamaños incommensurables o decenas de patos o pollos.

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Hanoi at night looks completely opposite of during day time. Not a single soul or motorcycle in the streets. Quite eerie indeed.

En el Old Quarter centenares de turistas se pasean mostrando sus ipods y camaras, mientras el ajetreo de la ciudad prosigue como casi ignorando a los extraños seres que se fascinan por los estantes repletos de trastos, las señoras que venden fruta en cestas de mimbre o los escaparates de exóticas especias.

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Vietnam on Wheels. Starring “Bella Lola”.

En seguida quedé atrapado por el espíritu de la ciudad. Llegue al Drift Backpackers, un antro de 2 dolares la noche con desayuno y cerveza incluidos, y entablé amistad con los viajeros que allá se hospedaban. Muchos dedicaban sus horas a dar clases de inglés en la ciudad por un sueldo bien interesante, y trataban de ahorrar durmiendo en aquel nido de chinches que tanto he aprendido a extrañar.

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Bridge over troubled water somewhere in Northern Vietnam.

Al siguiente día me dispuse a comprar una moto. Vietnam es un país conocido por lo fácil que es comprar y vender motocicletas entre los viajeros. La típica moto que uno puede adquirir por un precio entre 180-250 dolares (en Hanoi) es la Honda Win. En realidad, estas motos llevan años y años dando vueltas al país arriba y abajo cargando a lomos al viajero de turno. Des de luego, pocas deben conservar alguna de las piezas originales.

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The Sapa meat market. Getting a bit ahead of the story here…

Tras un par de días de andar preguntando por las calles, compré a una jóven escocesa, mi primera moto: la “Bella Lola”. Con ella comenzaría bien pronto una de las aventuras más inolvidables de mi vida.

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Carla and Dolors on their motorbikes looking awesome!

Dos días después, llegó por fin el momento que tanto ansiaba. Dolors llegaría des de Bangkok en avión y nos íbamos a reencontrar en el aeropuerto de Hanoi para emprender como siempre un viaje apasionante y repleto de maravillas.

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A rusty old tank in the middle of the road. Spoils of war.

Fui a buscarla en la moto de un amigos, Carla y Dudu, unos mexicanos de Torreón con quien pronto partiríamos hacia las carreteras del norte de Vietnam.

P.D.: con esta entrada comienzo una serie de entradas en el blog que denominaré Vietnam Sobre Ruedas (VSR) y que trataran de los viajes y aventuras en motocicleta que vivimos los nómadas de carretera por este extraordinario país del sureste asiático durante más de dos meses.

Saludos & see you on the road!